Foto: Donald Miralle/Allsport y Tom Pennington/Getty Images
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Hace 20 años la natación cambió para siempre gracias a Michael Phelps

El 18 de septiembre de 2000 el deporte de la natación cambió para siempre.

En la tercera jornada de los Juegos Olímpicos de 2000 en Sydney, se rompieron 3 récords olímpicos, y se igualó un récord mundial por Pieter van den Hoogenband en la final de los 200 metros libres. Pero ninguna de estas hazañas tiene nada que ver con el cambio que iba a sufrir la natación en la historia.

Fue la actuación de un joven de 15 años llamado Michael Phelps en las pruebas eliminatorias lo que hizo que el 18 de septiembre de aquel año sea recordado para siempre en el mundo de la natación. Phelps ganó su eliminatoria cómodamente con un crono de 1:57.30 y se clasificó con el tercer mejor tiempo en las semifinales.

Un día después, Phelps perdería plaza en el podio en su primera final olímpica, terminando quinto. Y aún así, sin medalla que demostrara su esfuerzo para llegar ahí, ese día hace ahora veinte años fue la fecha que lanzó la carrera olímpica más famosa de la historia. Una carrera que acabaría viendo 23 medallas de oro olímpicas y 28 medallas en total en cinco Juegos Olímpicos.

Pero la carrera de Phelps es algo más que una colección de medallas y récords mundiales, sin olvidarnos de ellos. Phelps demostró lo que un nadador y la natación representaba en el cada vez más concurrido escenario moderno de los deportes profesionales en el mundo occidental.

Phelps ganó dinero. Phelps tenía muchísima visibilidad, incluso entre los años olímpicos. No todo eran críticas amables fuera de la piscina, pero cuando Phelps se metía en problemas, la gente se preocupaba, e incluso una vez retirado, cuando Phelps habla, la gente presta atención.

Una figura trascendental en el deporte de la natación, demostró que un atleta en un deporte donde la cúspide son los Juegos Olímpicos podría ser una de las mayores estrellas deportivas del mundo. Todo el desarrollo y la profesionalidad de la natación que vemos hoy en día tiene una enorme deuda con lo que Phelps logró.

Había natación antes de Phelps, por supuesto, pero desde esta fecha hace 20 años, nunca ha sido lo mismo. Gracias Michael Phelps por todo tu legado.

Su primer oro olímpico llegaría en Atenas 2004, fue en la prueba de 400 metros estilos, donde Phelps se impuso fácilmente con récord del mundo: 4:08.26.

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