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El recuerdo de la triatleta Nina Kraft, fallecida en agosto de 2020

El pasado 16 de agosto de 2020 fallecía a los 51 años la ganadora de nueve IRONMAN, la alemana Nina Kraft, una noticia que conmocionaba el mundo del triatlón. "El mundo ha perdido a una querida amiga, una atleta con increíble talento, una luchadora, una campeona, un espíritu libre con un corazón de oro", escribió su amiga íntima Renate Gaisser en Facebook.

Esa era la persona y la increíble atleta que yo también conocí. Estuve presente cuando quedó segunda en el Campeonato Mundial de IRONMAN en 2002 y en sus dos terceros puestos en 2000 y 2003. En la edición de 2003 recibió una penalización por segundo año consecutivo mientras lideraba la carrera. Unos días antes había estado presente en una conversación en la que Kraft había estado hablando con los oficiales de la carrera después de la reunión con los pros. En su inglés particular, Kraft estaba tratando desesperadamente de entender la regla de "stagger" que exigía que en la bici los triatletas fueran en posiciones alternas para evitar el drafting, uno a la derecha, y otro a la izquierda. Mientras Kraft estaba a la cabeza, no se beneficiaba de la rueda del profesional masculino que iba cientos de metros por delante de ella. Su frustración era obvia ante las cámaras cuando trataba de averiguar qué había hecho mal.

Cuando Lori Bowden le pasó en la carrera más tarde, trató de seguirla, pero era una de las corredoras más rápidas de aquel momento y no pudo evitar terminar tercera.

Un año después mi esposa y yo estábamos en Frankfurt, Alemania, cuando Kraft participó en su segundo Campeonato Europeo IRONMAN y lo ganó. Después de la ceremonia de entrega de premios, mientras caminábamos por un restaurante italiano cerca de nuestro hotel, Kraft salió a la calle y nos invitó a unirnos al grupo de amigos que celebraban su victoria bebiendo la enorme botella de champán que había recibido.

Fue a felicitarle por el discurso que había dado en la entrega de premios. Ella siempre decía antes de una entrevista que su inglés no era muy bueno, así que sabía que superar el discurso había sido todo un reto. Fui a darle un abrazo, pero estaba tan rígida que parecía que estuviera abrazando un trozo de madera.

Unas semanas más tarde descubriría por qué estaba tan incómoda esa noche. Su test post-carrera dio positivo en Eritropoyetina (EPO). Cuando los oficiales se acercaron a ella para preguntarle si quería que le hicieran la prueba de la muestra "B", ella se negó e inmediatamente admitió haber tomado la droga.

"Por qué te drogaste", le preguntaron a Kraft en Triathlon Magazine dos años después.

"Estaba bajo una presión extrema en 2004", dijo. "Quería ganar el IRONMAN en Hawaii. Solo quería eso, pero tenía la sensación de que allí no tendría las mismas oportunidades que los demás. Estaba casi paranoica. Durante dos años seguidos me penalizaron con tiempo por presunto drafting mientras estaba liderando la carrera. Nadie lo entendió en ese momento. Estaba tan enfadada… ¡no podía ser una coincidencia!"

Muchos en el mundo del triatlón alemán han dicho que la paranoia fue alimentada por su novio y entrenador en ese momento, Martin Malleirer. Cuando la entrevisté antes de su regreso a IRONMAN Malasia en febrero de 2007, le pregunté dónde estaba Malleirer. Dijo que estaba fuera de su vida.

En su entrevista posterior a la carrera con la revista alemana después de Malasia, nos enteramos de lo difícil que había sido para ella el test de dopaje positivo en 2004.

"Me atrincheré en mi apartamento, lloré e intenté una y otra vez adormecer mis sentimientos", dijo. "En algún momento leí por casualidad un artículo sobre el ganador del Giro, Marco Pantani, que era sospechoso de dopaje y murió en un hotel en 2004 por una sobredosis de cocaína. Este artículo me salvó la vida. Pensaba cómo después de que se conociera la sospecha de dopaje, todo el mundo le atacó y sus fans le dieron de lado. Ahora, después de su muerte por drogas, hacen una peregrinación a la tumba el día que murió. Cuando leí eso, me hizo un clic en la cabeza y me dije a mí misma: "No me destrozaré más, seguiré viviendo". Porque el triatlón no es vida, hay otras cosas también. Ya lo he aprendido."

Kraft siempre dijo que había sido capaz de perdonarse a sí misma.

"Cuando metes la pata, tienes que ser consciente de que te pueden coger", dijo. "A pesar de todo, fue algo bueno que al menos confesara mi delito de dopaje. Fui honesta y me siento orgullosa por ello."

Kraft cumplió su sanción, y luego volvería a las carreras. Su inmenso talento la llevó a ganar otros cinco títulos de IRONMAN. En uno de ellos, en 2014, con 45 años, ganó IRONMAN de Louisville, convirtiéndose en la mujer de mayor edad en ganar IRONMAN. Su currículum también incluye victorias en los maratones de Tallahassee y Gasparilla en 2009.

Foto: VisitCentralFL - Wikimedia CC 2.0

Siguiendo adelante…

Puede que se haya perdonado a sí misma, al igual que muchos de sus amigos, pero otros en el mundo del triatlón nunca olvidaron la infracción de 2004. Cené con un profesional después de una de las tres victorias de Kraft en IRONMAN de Louisville, que me dijo que había escupido a la alemana cuando la pasó en la carrea a pie.

"Pregúntele a cualquiera de esos pros y grupos de edad que la odiaban, incluso después de que admitiera su delito después del test positivo… si alguna vez han engañado a su cónyuge, si han engañado en una carrera aunque sea de la forma más leve, como por ejemplo recortando una esquina por el interior de un cono, si han defraudado en sus impuestos o si han robado un poquito de su trabajo… esas personas no podrían mirarse al espejo", dijo su amigo íntimo durante casi 20 años, Hammy Handwerker. "Una y otra vez, le dije a Nina que dejara de importarle una mierda lo que los demás pensaran de ella. Sé que no es fácil y que lleva tiempo, pero si sabes en tu corazón que has hecho lo correcto, o arreglado tu error, o lo que quieras decir, entonces estás bien con Dios o con quien sea que reportes. La gente que más quería a Nina somos los que fuimos honestos con nosotros mismos, la gente más nueva en el deporte sin el recuerdo directo de lo que pasó, y la gente lo suficientemente madura para darse cuenta de que todos cometemos errores en la vida".

Kraft terminó mudándose a Clermont, Florida y se encontró entre una comunidad mucho más tolerante y comprensiva.

"Cuando fui por primera vez allí, me pregunté qué pensarían los americanos de mí. Pero se acercaron a mí abiertamente y me dijeron: 'Es genial que hayas vuelto, y es bueno que hayas dicho la verdad. Todo el mundo merece una segunda oportunidad", dijo en esa entrevista.

"Fue muy bien recibida y aceptada en la comunidad de Clermont", dice Kimberly Grogan, una amiga y compañera de entrenamiento.

"Ella era una amiga leal y generosa", escribió Doug Guthrie en la página de Facebook de Kraft. "Ella era un espíritu libre y una competidora feroz. Ella me mostró a mí y a cualquiera que entrenara con ella lo que se necesitaba para ser grande. En los días difíciles me recordaba que "No estamos entrenando para un paseo en el jardín de flores". Ella me ayudó a lograr un objetivo que yo había estado persiguiendo durante más de ocho años y luego me ayudó a hacerlo de nuevo. Estoy agradecido por cada minuto. He cambiado para siempre para mejor gracias a ella."

Según amigos y conocidos, Kraft luchó después de retirarse de las carreras de élite. "Si no estuviera entrenando, estaría muy deprimida", dijo su amigo y compañero de entrenamiento Kerry Librada Girona.

"Ella llevó muy mal su retirada", dijo otra ex amiga y compañera de entrenamiento, Kimberly Grogan. "No sabía lo que haría después de retirarse del triatlón".

Después de que rompió con su compañero, Tim Johnson, Kraft se mudó a Leesburg, un pequeño pueblo no muy lejos de Clermont, pero lo suficientemente lejos como para no estar tan cerca de los nuevos vecinos que había llegado a apreciar. Librada Girona empezó a preocuparse por su amiga cuando se enteró de que había renunciado a sus dos perros, "eso fue una muy mala señal", dijo. En el otoño de 2019 regresó a Alemania, un consejo que se extendió debido a la pandemia de COVID-19.

Foto: Sonja Schleutker-Franke / spomedis

Seguir adelante… para el resto de nosotros

Siempre me he preguntado por qué, cuando se trata del mundo del deporte, los aficionados parecen dispuestos a perdonar a algunos atletas que dan positivo, y no a otros. No soy la única persona que estaba segura de que, como dijo, la única vez que Kraft tomó una sustancia prohibida fue durante el período previo a Kona en 2004. Su amiga íntima Renate Gaisser estaba igualmente convencida.

"Esto fue uno y punto", dijo Gaisser. "Esta no era una situación como la de Lance Armstrong con un equipo de doctores y un sofisticado plan de dopaje".

Gaisser mira las fotos de su victoria en Kona y reconoce que Kraft estaba obviamente incómoda incluso cuando estaba ganando la carrera - mirando hacia abajo a diferencia de las muestras de victoria que mostró en la victoria en Frankfurt a principios de ese año.

"Si hubiera sabido cuánto dolor habría causado a su familia y a sí misma, nunca habría dado ese paso", continuó Gaisser. "Sé en mi corazón que nunca lo habría hecho de nuevo.

Es importante reconocer, sin embargo, que Kraft sólo admitió el delito después de que su prueba dio positivo.

He luchado con el sistema antidopaje durante años porque, por mucho que me oponga al uso de drogas ilegales y me encantaría ver a los delincuentes prohibidos para siempre, la historia de Nina Kraft me obliga a replantearme el proceso. Si no tenemos un sistema en el que la gente pueda pagar por sus errores y seguir adelante, seguiremos recompensando a los que juegan al juego de la "negación" y siguen abusando del sistema. ¿Podemos tener un sistema que sea lo suficientemente severo, pero que aún permita a aquellos que quieren limpiar sus actos continuar con su carrera?

Este es el dilema con el que me enfrento: Nina Kraft hizo trampas hasta ese día en Kona. Ella lo admitió, pero sólo después de que la cogieran. Pero después de eso parecía arrepentida para mí y para los demás. ¿Es una prohibición de por vida del deporte la respuesta para su delito?

De acuerdo con Gaisser, una de las razones por las que Kraft continuó corriendo después de su prueba positiva y trabajó tan duro fue porque "quería mostrar a la gente que solo lo había hecho una vez… para demostrar al mundo lo extraordinaria que era como atleta".

Sigo pensando que Nina Kraft me dejó hacer otra entrevista con ella en una carrera después de que hablé con ella en Malasia en 2007. No creo que lo haya hecho nunca - se dio por vencida en tratar de hablar con la prensa después de eso. Lo que sí recuerdo es la forma en que la convencí para que viniera a hablar con un grupo de niños que yo estaba entrenando en un campo de entrenamiento en Clermont un año.

Trató de decir que no podía por su inglés, y luego trató de decir que no les interesaría saber de ella. Cuando dije que significaría mucho para ellos, ella estuvo de acuerdo. Fue un éxito con el grupo esa noche, como lo fue con tantos que la recuerdan como Renate Gaisser: una mujer que "nunca juzgaba a nadie, trataba a todos por igual, era un espíritu libre y aventurero con un gran sentido del humor que era divertido estar cerca".

Fuente: Triathlon Magazine Canada

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