La dieta de los Kalenjin: así se alimentan estos dominadores históricos del atletismo
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La dieta de los Kalenjin: así se alimentan estos dominadores históricos del atletismo

Dentro del mundo del atletismo son muchos los aficionados que, al igual que sus mayores ídolos, aspiran a alcanzar la excelencia deportiva. Salvando las distancias entre ambos, obviamente. Tanto en un caso como en otro, la ciencia ha sido durante años -y sigue siendo- una de las mejores monedas de cambio para alcanzar el rendimiento.

En el plano deportivo, la observación y el razonamiento sistemáticamente estructurados ha seguido siempre a los mejores del mundo paraaveriguar qué les diferencia del resto, qué circunstancias son aquellas que les han llevado a la cima del deporte.

Eso es precisamente lo que ha tratado de esclarecer un estudio llevado a cabo en doce atletas Kalenjin, donde se analiza su ingesta dietética y se busca comparar los datos obtenidos con las recomendaciones de macronutrientes para atletas de resistencia.

¿Quiénes son los Kalenjin?

Se estima que existen unos seis millones de personas de este grupo étnico oriundo de la región africana del valle del Rift, repartidas entre el oeste de Kenia y el este de Uganda. Los Kalenjin no son conocidos precisamente por su masa, no suponen si quiera el 1% de la población mundial, pero son unas de las etnias más famosas en el mundo del deporte de resistencia.

Joshua Cheptegei, Faith Kipyegon, Eliud Kipchoge o Jacob Kiplimo son parte de esta etnia que durante años ha reunido a muchos de los mejores corredores de medio fondo y fondo del mundo. Hay un dato muy ilustrador: el 40% de los premiados en competiciones de este tipo en el atletismo internacional (olimpiadas, campeonatos mundiales de atletismo y cross country, etc.) son Kalenjin.

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Foto: Abbott Libre Sense

Durante décadas, el mundo del atletismo se ha preguntado por las cualidades de estos atletas. ¿Qué les hace destacar tanto? ¿Por qué son tan superiores a otros atletas? Medallas olímpicas, campeonatos del mundo, récords mundiales...hablar de los logros de esta etnia nos llevaría a otra entrega diferente.

¿Podría su dieta ser un diferenciador?

¿Cómo se alimentan los mejores corredores del mundo?

Aunque no es la primera vez que abordamos cómo comen los mejores corredores del mundo, ya lo hicimos a través de un vídeo publicado por el equipo de Kipchoge y otras estrellas, esta vez lo hacemos desde una perspectiva científica.

Un reciente estudio llevado a cabo de manera conjunta por el Centro de Estudios Africanos de la Universidad de Copenhague (Dinamarca); el Centro de Investigación Muscular de Copenhague, del Hospital Universitario Rigshospitalet de Copenhague, y el Departamento de Ciencias Médicas de la Universidad de Uppsala (Suecia) ha analizado la dieta de los corredores Kalenjin.

"Ingesta de alimentos y macronutrientes de los adolescentes corredores Kalenjin de Kenia", publicado en 2022 por Christensen et al., llevó a cabo un estudio de campo de dos semanas para determinar la composición de su dieta y hacer una comparación con las recomendaciones de macronutrientes para atletas.

Para ello, se recogieron muestras de alimentos en doce corredores varones Kalenjin adolescentes en Kenia, analizando la distribución de macronutrientes y el contenido energético de las comidas principales, así como la distribución de macronutrientes y el contenido energético de la ingesta de alimentos adicionales.

No carbs, no party

Los corredores Kalenjin se suman al famoso refrán tan extendido en el deporte de resistencia. "No carbs, no party", que en español podríamos traducir como "sin carbohidratos no hay fiesta", viene a decir que los carbohidratos son un pilar fundamental del rendimiento deportivo y que sin ellos es imposible alcanzar buenos niveles de rendimiento.

Los Kalenjin lo tienen claro. La dieta de estos corredores es muy alta en hidratos de carbono: el 71% de sus calorías diarias proviene de ellos, llegando a alcanzar los 8,7 g/kg de peso corporal al día. Esta ingesta media de peso corporal al día está muy por encima del valor de 6-7 g de carbohidratos/kg de peso corporal al día que se considera necesaria para reponer el glucógeno muscular tras una hora de entrenamiento diario al 75% del VO2máx, según (Saltin et al. 1995).

Eliud Kipchoge
Foto: Eliud Kipchoge // Instagram

Además, los Kalenjin consumieron una comida principal inmediatamente después de terminar sus dos sesiones diarias de entrenamiento. "Esto indica unas condiciones muy buenas para la reposición de glucógeno muscular, ya que hay una mayor tasa de resíntesis de glucógeno muscular inmediatamente después del ejercicio en comparación con varias horas después del ejercicio", explican los investigadores.

En contraposición, presentan una dieta muy baja en grasas, sólo el 15 % de sus calorías. Por otro lado, la ingesta de proteínas totales es del 13 %; lo que supone de 1,6 g/kg de peso corporal diarios.

Cabe señalar que el consumo de proteínas se encuentra por encima de la ingesta diaria recomendada por organizaciones como la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), la Organización Mundial de la Salud (OMS) o la Universidad de las Naciones Unidas (UNU), pero dentro de las pautas mayormente aceptas en deportistas.

Además, también se hace referencia a la ingesta de aminoácidos esenciales, que se estimó en el límite de lo normal, basándose en las recomendaciones de la FAO, la OMS y la UNU para niños de 12 años y adultos.

Mandan las fuentes vegetales

Los autores también encontraron que la ingesta energética procedía principalmente de fuentes vegetales (90%), siendo el maíz y las alubias el alimento básico (81%), siendo el consumo de carne muy moderado.

Sí bien la dieta de los corredores Kalenjin cumplía las recomendaciones para atletas de resistencia en cuanto a ingesta total de proteínas, aminoácidos esenciales e hidratos de carbono, resulta curioso que se basa en una pequeña variedad de alimentos.

"Aunque la dieta de los corredores Kalenjin era principalmente vegetariana, no había signos de desnutrición a nivel de macronutrientes", señala el estudio.

¿Cómo se diferencia su alimentación de la de otros corredores?

Al comparar la alimentación de los atletas Kalenjin con la de corredores de otros países, los investigadores encontraron diferencias notables.

"La ingesta media de hidratos de carbono entre los corredores de fondo de élite de Australia, Estados Unidos y los Países Bajos como porcentaje de la ingesta diaria fue del 52, 49 y 50, respectivamente , en comparación con el 71 % entre los corredores Kalenjin".

En cuanto al consumo medio de grasas, "fue del 32 % para los corredores australianos y del 34 % para los corredores estadounidenses y holandeses, en comparación con sólo el 15 % para los sujetos Kalenjin".

Foto. Facebook // Joshua Cheptegei

El estudio achaca la razón de las considerables diferencias en la ingesta de carbohidratos y grasas entre los corredores Kalenjin y los corredores de países industrializados a la disponibilidad de alimentos.

"Mientras que los corredores de los países industrializados y de Sudáfrica disponen de una gran variedad de alimentos entre los que elegir, los corredores Kalenjin sólo tienen a su disposición una pequeña selección de alimentos.

¿Es la alimentación un factor explicativo del superior rendimiento Kalenjin?

Es la cuestión que sigue en el aire. ¿Puede el perfil dietético de macronutrientes de los corredores adolescentes Kalenjin explicar, al menos en cierta medida, su excelente rendimiento atlético?

"No hay pruebas que apoyen la idea de que la ingesta de macronutrientes por sí misma pueda explicar el excelente rendimiento de los corredores Kalenjin", concluye el estudio.

Dado que la ingesta alimentaria se ajusta a las recomendaciones, salvo en lo que respecta a la ingesta de algunos aminoácidos esenciales -pudiendo suponer esto incluso un margen de mejora-, parece complicado culpar a la alimentación de sus éxitos.

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